25 octobre 2014

Newsletter No11 - Tupiza (Bolivie) à Chilecito (Argentine)

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Traverser la frontière de Bolivie en Argentine n’a pas été de tout repos. Est-ce la Bolivie qui ne voulait pas nous laisser partir ou l’Argentine qui ne voulait pas de nous? 

Résumons! 
La route de Tupiza à Villazon nous a fait subir encore de ces longues montées qui après presqu’une semaine sans pédaler, vous rentrent dans le corps et vous font arrêter au premier bivouac agréable en après-midi. C’est donc en 2 1/2 jours que nous rejoignons la frontière où nous arrivons vers 14 hres. Pas de chance, une longue file d’attente s’étire devant nous. Nous prenons notre mal en patience, mais après nous être informé au sujet de la taxe que nous, Canadiens, devons payer pour entrer en Argentine, le douanier nous apprend que nous devons avoir déjà fait ce paiement via l’internet et avoir une copie papier de la transaction!!! La belle affaire! Pendant que je reste en ligne avec Jérôme et Delphine, Charles retourne à pied à Villazon et tente de trouver un café internet où il y a une imprimante. Grâce à l’aide d’un bon samaritain, il parvient à obtenir le fameux document…après 1h30 de patience face à la lenteur désolante des connections internet! Pendant ce temps, j’ai fait tamponné nos passeports pour la sortie de Bolivie et il ne reste plus qu’à obtenir le tampon d’entrée en Argentine dès que nous présenterons la preuve du paiement de la taxe! Facile, n’est-ce pas? Il faut aussi passer tous les sacs au scanner, évidemment. Ça nous a pris près de 2 hres 30 au total pour finalement traverser à La Quiaca, petite ville du côté argentin. Avec Jérôme et Delphine qui ont eu la gentillesse d’aller nous chercher des pâtisseries du côté argentin pour nous aider à patienter, nous faisons étape dans un charmant petit hôtel où le proprio nous régale de super pizzas au four à bois…à 21 hres! En effet, en plus d’avancer notre montre d’une heure, il faut nous ajuster aux horaires de repas en Argentine. Déjeuner vers 8 hres, dîner vers 14-15 hres et souper vers 21 hres! Disons que pour des cyclistes affamés, ça va demander une longue adaptation.

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La suite du parcours ne nous dépayse pas trop puisque nous sommes encore sur les hauts plateaux et les paysages surréels se succèdent de nouveau, surtout à la hauteur de la Quebrada de Humahuaca où des formations géologiques hallucinantes bordent toute la route 9. Nous faisons étape dans des petits villages nous rappelant plus la Bolivie par leur côté bled perdu, que l’Argentine qu’on nous dit « plus européenne ». 
C’est à Tilcara que nous nous séparons de nos amis Bretons. Nous avons eu énormément de plaisir à voyager avec cette petite famille dynamique pendant un mois. Cependant, le temps file et nous nous devons d’accélérer le rythme, histoire d’arriver en Patagonie à temps pour l’été. Nous les quittons à regret, mais avec l’assurance que nous les reverrons un jour, que ce soit ici en Argentine ou pourquoi pas, en Bretagne? Bonne route les Bretons!

Nous rallions Jujuy (prononcer « rou rouille »!) en une journée, avec des descentes spectaculaires où nous sentons la chaleur à mesure que nous quittons les hautes altitudes. En fait, depuis la frontière, nous sommes redescendus progressivement d’une altitude de près de 4 000 mètres à 1000 mètres!  Les températures elles, au contraire, ont monté. Nous roulons maintenant par des 38 à 43 degrés C. On nous dit que c’est exceptionnel qu’il fasse si chaud au printemps, car oui, c’est le printemps ici! Qu’est que ça sera en plein été??? 

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Donc nous voilà maintenant à Jujuy, une ville qui ma foi, oui, a des petits côtés européens sinon nord-américains. On s’y sent tout de suite moins dépaysés. Par contre, nous y arrivons en plein dimanche après-midi et tout est fermé et il n’y a personne ou presque dans les rues! Ça, c’est pas mal plus argentin. Comme c’est un congé de 3 jours en fin de semaine, tout le monde semble partis ailleurs. Cependant, deux dames âgées nous approchent toutes souriantes, curieuses de nous connaitre, et nous prodiguent mille conseils pour trouver un hôtel tout près du centre. Vite installés, nous profitons du calme pour nous promener tranquillement dans le vieux quartier à la découverte des beaux bâtiments de l’époque coloniale. Ce soir-là, nous soupons (tard!) dans un excellent restaurant et prenons un super dessert dans une vraie pâtisserie! Des petits plaisirs que nous retrouvons avec joie! 

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Dès le lendemain, nous rallions Salta en passant par la route de la Cornisa, un chemin étroit qui porte bien son nom puisqu’il s’accroche à la montagne en montant sur une trentaine de kilomètres avant de redescendre de belle façon jusqu’à la jolie ville de Salta. Mais nous aurions pu manquer ça! En effet, dès notre sortie de Jujuy, une camionnette s’est arrêtée sur le bord de la route et son chauffeur, très sympathique, nous a offert d’embarquer les vélos dans la boite arrière et de nous emmener illico à Salta « pour éviter les montées de la Cornisa ». Nous refusons évidemment! Il insiste mais finit par nous laisser en nous souhaitant «buena suerte», un peu perplexe. 

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Nous passons deux jours à Salta, à La Posta, un charmant « hostal », véritable petit paradis tranquille au coeur de cette ville tout de même très animée. Nous y croisons d’autres voyageurs, des Français surtout, avec qui il est bien agréable de discuter. Salta, c’est aussi un musée archéologique fascinant où nous pouvons voir des momies d’enfants incas qui étaient sacrifiés lors de cérémonies spéciales en offrande aux dieux des montagnes. Pour plus de détails, voir le lien suivant : axandes.voila.net/enf_sacrif.html

Nous y trouvons aussi de bons restaurants où goûter aux fameux steaks argentins. Un régal! Mais manger un steak de 500 grammes à 21 hres, c’est un peu dur pour l’estomac…

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Les jambes pleines d’énergie, nous quittons Salta, en direction de Cafayate. Malgré la chaleur intense nous parvenons à couvrir 103 km avant de nous arrêter dans une «cabana», sorte de petit motel bien confortable avec piscine en prime! Devinez où nous avons passé la première heure? 
Le lendemain, nous sommes entrés dans la fameuse Quebrada de Las Conchas qui borde la route 68 jusqu’à Cafayate. Encore une fois, des paysages de bout du monde nous en ont jeté plein la vue toute la journée! Petite ville renommée pour sa production de vins de qualité, Cafayate se révèle une étape très agréable où nous trouvons un petit hôtel…avec air climatisé! Avec la chaleur qu’il fait, quel bonheur! Autre petit moment de plaisir: une dégustation de glace aux vins! Eh! oui! À la Heladeria Miranda, on a mis au point un parfum de glace au Cabernet et un autre au Torrontès. Délicieux!

Depuis quelques jours, un groupe de cyclistes qui voyagent léger (comprendre avec camions qui transportent tout l’équipement et la bouffe), nous dépasse chaque matin, suivant à peu près le même itinéraire que nous. Ils sont partis de Quito, Équateur, depuis environ 2 mois et ils vont se rendre à Ushuaia, en Terre de Feu. Ils roulent évidemment beaucoup plus vite que nous. Ce sont surtout des Européens et l’organisateur est Hollandais. Ils nous jasent à tour de rôle et plusieurs nous prennent en photo! 

En fait, je crois que nous figurerons dans plusieurs albums photos à travers le monde. Nous voyons souvent des gens s’arrêter et hop! descendre de voiture pour nous photographier ou filmer. Nous avons même aperçu un gars qui conduisait d’une main son camion et nous filmait de l’autre avec son cellulaire, tout ça dans une courbe vertigineuse pendant que nous descendions.

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Après Cafayate, nous empruntons la fameuse Ruta Nacional 40 qui descend jusqu’au sud de l’Argentine. Nous traversons d’abord une succession de vignobles avant de retrouver une zone plus désertique où les épineux et les cactus sont rois. Encore une fois, nous roulons sous une chaleur torride. Denise se sent plutôt fatiguée, et quand nous arrivons à Santa Maria, nous trouvons un hôtel où nous resterons 2 jours, le temps de se remettre d’une vilaine gastro…que Charles attrapera aussi! Pas toujours facile, la vie de voyageurs au long cours…

Mais l’énergie revient vite et nous filons sur la Ruta 40, à travers des plaines encaissées entre des Sierras. Le revêtement est la plupart du temps excellent à part de courts tronçons encore en construction. 

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Nous remarquons des petites chapelles ou des petits sanctuaires sur le bord de la route, souvent dédiés à la Difunta Correa. Morte de soif pendant la Guerre civile, son bébé aurait survécu en s’abreuvant à son sein. Cette femme serait à l’origine de plusieurs miracles et les Argentins lui vouent une dévotion bien particulière en lui laissant des bouteilles d’eau ou autre offrande. 





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Voir ce lien pour l’histoire complète:




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Après plusieurs étapes en bivouac ou en campings (déserts à ce temps-ci de l’année!), nous voilà maintenant à Chilecito, une ville très animée où nous prenons un jour de repos de vélo bien mérité. Mais ici, une des activités populaires semblent être se promener en voiture avec le système de son à fond la caisse, toute fenêtres ouvertes. On sent les fenêtres de l’hôtel vibrer tellement le bruit est intense! Et ce manège dure une partie de la nuit…Pour le repos, on repassera. Ah! l’Argentine! Calme le jour, frénétique le soir et la nuit! 


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Nous reprendrons de nouveau la Ruta 40, en direction de Mendoza que nous pensons rejoindre d’ici une semaine. De là, nous prendrons probablement un autobus pour rejoindre la Patagonie plus rapidement et éviter ainsi des milliers de kilomètres de pampas sans fin. Et avouons-le, nous avons hâte de retrouver des températures plus fraîches. Oui, nous aimons la chaleur, mais entre 20 degrés et 40 degrés, il y a toujours bien un bout! 

À suivre…










12 octobre 2014

Newsletter # 10 - Le Sud Lipez, un autre monde!

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Nous rêvions de visiter cette région de l’Altiplano bolivien,
cependant, après notre expérience sur les pistes entre Sajama et Sabaya, nous hésitions à entreprendre une telle expédition à vélo dans une région réputée pour la rudesse de son climat et surtout, l’état incroyable des pistes ensablées et/ou rocailleuses de son immense territoire. La solution: un tour organisé en jeep. Tupiza, notre ville étape, se révèle la base parfaite pour ce genre d’expéditon. De plus, comme nous sommes toujours en compagnie de nos amis Bretons, nous formons le groupe parfait pour partir à l’aventure en véhicule 4x4, avec un chauffeur-guide et notre cuisinière privée. Eh! oui! Mirtha nous fera la cuisine pendant les 4 jours de l’expédition, matin, midi et soir. Nous laissons donc les vélos en vacances à l’hôtel et en route pour le Sud Lipez!

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Dès le départ, nous empruntons une piste rocailleuse qui grimpe et grimpe dans la montagne, nous offrant des points de vue spectaculaires sur les formations rocheuses rouges entourant la petite ville de Tupiza. Notre chauffeur-guide, Edwin, nous conduit ensuite au petit village de Guadalupe, où nous dormirons dans un refuge, mais avant,  il nous emmène en jeep sur un sentier de roches de 18 km jusqu’à Ciudad Roma, une citadelle rocheuse naturelle perchée dans les montagnes. Il faut avoir l’estomac solide car ça brasse drôlement mais le site se révèle grandiose et nous y faisons une courte randonnée d’une heure qui nous fait voir les formations les plus spectaculaires. 

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Au petit matin, nous découvrons de la neige sur les sommets alentours! Il a neigé pendant la nuit et le temps reste un peu maussade une partie de l’avant-midi.  Nous aurons même droit à du blizzard pendant un moment ce qui nous confirme que nous avons pris une excellente décision de ne PAS faire cette région à vélo! Et quel vent! Pendant les arrêts fréquents pour admirer le paysage, il faut mettre duvets, tuques et gants, car ça décoiffe! Heureusement, le beau temps finit par revenir et nous pouvons admirer les différents sites dans toute leur splendeur. 

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Nous passons ainsi à travers ce qu’on a appelé le désert de Dali car les formations rocheuses qu’on y trouve ressemblent à un tableau du célèbre peintre catalan. Puis c’est la Laguna Verde qui nous impressionne avec ses airs de bout du monde. Nous faisons ensuite un cours arrêt à Aguas Termales où une petite trempette dans les eaux chaudes fait le plus grand bien avec en arrière-plan une laguna fréquentée par des flamants roses. Fin d’après-midi,  nous découvrons des geysers impressionnants, crachant boue et vapeurs sur des rochers de toutes les couleurs, tout ça sur fond de coucher de soleil. Seul bémol, l’odeur de souffre! 

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Après une étape à Huayllaja, le 3e jour, nous stoppons à la Laguna Colorada tôt le matin. Coup de coeur total! Les eaux rouges contrastent magnifiquement avec le paysage environnant et les flamants roses s’y ébattent joyeusement pour notre plus grand bonheur, sous une lumière matinale des plus photogénique. Pas facile de quitter un si bel endroit mais d’autres découvertes nous attendent. Entre autres, à la Laguna Hedionda, nous pouvons nous approcher des superbes volatiles roses, tellement habitués au flot de touristes les admirant qu’ils restent occupés à leur tâche principale: se nourrir dans les eaux riches de la lagune. Nous profitons longuement du spectacle et Emma et Justin adorent! 

Le 4e jour, nous revenons à Tupiza la tête remplie d’images de lagunes et de montagnes colorées, d’animaux en tous genres, flamants roses et blancs, lamas, vigognes, viscaches et nandous, de formations rocheuses toutes plus originales les unes que les autres, et surtout, nous avons l’impression d’avoir visité une région à part, vraiment exceptionnelle. Précédemment, nous mentionnions au sujet de la Bolivie que quand on pensait que ça ne pouvait être pire, ça l’était, eh! bien! l’inverse se révèle vrai ici: on croyait que ça ne pouvait pas être plus beau, et voilà qu’au Sud Lipez, ça l’est!!! Belle façon pour nous de mettre un point final à notre séjour mouvementé en Bolivie.


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Nous voilà maintenant sur les routes de l’Argentine. Nous avons passé près d'un mois avec nos amis Bretons, Jérôme, Delphine et les enfants. Que de beaux souvenirs! Ce fut un périple très agréable mais à partir d'ici, nos plans de voyage diffèrent, et qui sait, peut-être nous croiserons nous de nouveau un peu plus loin.
Nous roulons encore sur de très belles routes, avec la soif de découvrir un nouveau pays.  À suivre…

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1 octobre 2014

Newsletter #9 - Pour en finir avec la Bolivie!

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Un des plaisirs du voyage, ce sont les rencontres, d’abord avec les gens du pays visité, mais aussi rencontres avec d’autres voyageurs. Cela peut donner un tout autre tour à un voyage. C’est ce qui vient de nous arriver depuis notre séjour à Uyuni. En effet, nous y avons retrouvé avec plaisir nos amis Delphine et Jérôme, rencontrés précédemment à Cusco.  Ce sont des Bretons qui voyagent en tandems avec leurs deux enfants, Emma, 10 ans, et Justin, 7 ans. Comme ils ont suivi plus ou moins le même itinéraire que nous, c’est avec plaisir que nous avons échangé sur nos aventures respectives, autour de bons soupers. Finalement, après bien des analyses et discussions sur les divers itinéraires possibles, voilà que nous décidons de prolonger notre séjour en Bolivie…en remontant au nord-est en direction de Potosi, et pour couronner le tout, nous ferons équipe avec nos amis Bretons! Nous avons visité la partie la plus sauvage du pays, il faut bien aller voir de quoi les villes ont l’air. De Potosi, nous prévoyons aussi une escapade en taxi, toujours avec nos amis, vers Sucre (prononcer Soucré), la capitale. Comme on dit, deux têtes valent mieux qu’une, alors imaginez l’équipe du tonnerre que nous ferons à six!

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Nous voilà donc en route pour Potosi, une ville minière importante du sud de la Bolivie. Nous mettrons 5 jours pour nous y rendre par une route absolument magnifique, récemment asphaltée avec un large accotement. Ça nous change des pistes de gravier ou de sable que nous avions connues jusqu’à maintenant. Comble de bonheur pour cyclotouristes, très peu de véhicules empruntent cette route! Mais les paysages sublimes doivent se mériter et nous affrontons de longues montées suivies de descentes vertigineuses.  Comme il y a peu de ressource d’hébergement sur la route, nous faisons des bivouacs chaque soir, dans des endroits sauvages que nous surnommons « champ de lamas », « camp de cactus », « ruisseau glacé » et « camp des montagnes », autant de noms qui donnent une idée du cadre où nous nous arrêtons. Nos amis Bretons sont d’excellente compagnie et la vie à six se déroule à merveille. Rouler à plusieurs ajoute à la motivation des troupes et même si certaines journées sont plus difficiles pour certains, nous arrivons finalement à Potosi, bâtie au pied du Cerro Rico, une montagne trouée de multiples galeries de mines d’argent. 

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L’arrivée dans cette ville construite dans une cuvette naturelle ne se fait pas sans heurts. En effet, nous pouvons décrire ainsi notre parcours: nous arrivons par le fond de la cuvette et notre hôtel au coeur du quartier historique est environ au milieu de la paroi! Il fait chaud, les rues sont pentues à l’extrême et il y a des autos, camions et bus qui nous crachent leurs émanations sans gêne. Pour couronner le tout, au moment où l’on se dit que ça ne peut être pire, eh! bien! c’est pire! C’est ça la Bolivie! Nous devons pousser les vélos et la rue que nous devons emprunter est en construction! Il reste bien un trottoir, mais il est étroit, plein de monde, et il faut parfois se mettre à deux pour faire monter les vélos sur certaines sections plus hautes. Épuisés, nous parvenons à l’hôtel où au moins, nous attend une douche chaude. Ouf! Ce soir-là, nous sommes tellement fatigués que la soirée sera courte et nous n’aurons pas beaucoup de temps pour explorer la ville.

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Le lendemain, nous laissons les vélos à l’hôtel et partons tous les 6 en taxi pour Sucre, à 2h30 de route. Nous avons décidé d’aller y passer 2 jours, le temps de visiter ce qu’on nous promet être la plus belle ville de Bolivie. Notre chauffeur roule comme tous les Boliviens: vite!!! La route est très belle et près de Sucre, le trajet prend une allure de montagnes russes: ça monte et surtout, ça descend de façon vertigineuse avec des tournants à vous mettre l’estomac à l’envers, ce qui ne manque pas d’arriver à Denise qui devra passer le reste de la journée confinée à la chambre! Puis ce sera au tour de Charles d’éprouver des petits problèmes gastro-intestinaux…Décidément, Sucre devra attendre…

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Le lendemain, l’énergie revient peu à peu et nous visitons un petit musée ethnographique (le Musef), avant d’aller nous promener dans la ville aux nombreux bâtiments blancs. Delphine a bien fouillé tous les guides et elle nous signale tous les coins intéressants, en plus de nous faire découvrir plusieurs spécialités gastronomiques boliviennes! Ce soir-là, nous nous offrons un souper-spectacle de danses traditionnelles au Origenes Espacio Cultural. Nous y découvrons l’extraordinaire diversité culturelle de la Bolivie. Une bien belle soirée!

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Une petite pluie vient quelque peu gâcher les choses le lendemain mais le soleil revient en après-midi, nous permettant une belle ballade au parc Simon Bolivar. Nous sommes un peu déçus par Sucre…Peut-être avions-nous trop d’attentes? La ville est bien jolie, mais parait un peu endormie et surtout, très touristique. Mais tout de même, nous y avons passé de bons moments, et nous repartons fin d’après-midi, toujours en taxi, pour Potosi. Cette fois, Charles prévient le chauffeur de ne pas aller trop vite, mais malgré ça, c’est au tour de Justin de rendre tous les repas de la journée! Décidément, le vélo nous convient pas mal mieux à tous!

Quand nous arrivons finalement à Potosi, le chauffeur de taxi devient impatient et veut nous faire descendre à l’entrée de la ville! Nous protestons que nous voulons aller jusqu’à notre hôtel dans le centre historique mais monsieur le chauffeur dit qu’il ne peut entrer dans cette zone aujourd’hui! En effet, un règlement indique que les numéros de plaques pairs ou impairs sont interdits certains jours dans le quartier historique. La belle affaire! Avec tous nos bagages, il n’est pas question de marcher quelques kilomètres! Nous insistons et même s’il semble s’arracher les cheveux et qu’il grogne sans arrêt, le chauffeur finit par nous laisser à un coin de rue de l’hôtel. 

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Nous devions repartir à vélo dès le lendemain mais la nuit portant conseil, nous décidons de nous octroyer une autre journée de repos pour nous remettre de toutes nos émotions. Cela nous permettra de découvrir un peu mieux Potosi. Nous visitons la Casa de la Moneda avec une guide qui nous explique mille et un détails sur la fabrication de la monnaie depuis l’époque coloniale. Nous apprenons entre autres, que les pièces de monnaie actuelles sont fabriquées au Canada et les billets en France! Potosi nous apparait très animée, avec des marchés colorés où, encore une fois grâce à Delphine, nous découvrons plusieurs délices boliviens. Nous avons l’impression de vivre la vraie vie bolivienne, moins touristique. C’est reposés et satisfaits de nos découvertes que nous reprenons la route à vélo le lendemain.




Cependant, la sortie de Potosi sera aussi difficile que l’entrée, puisque nous devons maintenant gravir le reste de la cuvette pour prendre la route en direction de Tupiza, et quelles pentes! Il faut pousser les vélos à plusieurs reprises, tout ça à travers une circulation intense
de camions qui vont et viennent des différents accès aux mines. Après quelques 20
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km, enfin, la route retrouve la campagne, avec ses paysages à couper le souffle et nous roulons de plus en plus facilement, si bien qu’après 95 km, nous arrivons à Vitichi, tout petit village où d’autres cyclistes nous ont indiqué avoir trouvé un petit hôtel avec douche chaude. Difficile à croire au premier coup d’oeil tellement ça semble petit mais oui, effectivement, il y a un hôtel, tenu par la senora Isabel. Nous pouvons même nous servir de sa cuisine pour nos repas. Une étape des plus agréable!


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Nous mettons finalement 4 1/2 jours pour parcourir les 250 km jusqu’à Tupiza. La chance est avec nous puisque le temps reste beau et les températures s’adouçissent peu à peu, rendant les bivouacs des plus agréables. Nous sommes devenus des experts en recherche d’endroits calmes pour établir notre camp. Quand nous approchons de Tupiza, nous remarquons que les falaises sont de plus en plus colorées et nous descendons avec enthousiasme jusqu’à la petite ville où nous attend l’hôtel Mitru et sa fabuleuse piscine. Nous y passerons l’après-midi, pour le plus grand bonheur des enfants…et des grands, avouons-le!


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Nous préparons maintenant une expédition en jeep dans le Sud Lipez, histoire de prendre quelques jours de repos du vélo avant de repartir de plus belle, cette fois, c’est bien vrai, en direction de l’Argentine. 

À suivre…





15 septembre 2014

Newsletter #8 - LaPaz à Uyuni

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Ah! La Bolivie! À la fois fascinant et troublant, ce pays nous en a fait voir de toutes les couleurs! Nous sommes maintenant confortablement installés dans une chambre d’hôtel chauffée, à Uyuni. Quel luxe après ces deux dernières semaines passées sur l’Altiplano bolivien, à plus de 3 000 mètres, où les températures oscillent autour de 15 degrés le jour et descendent sous zéro la nuit! Nous méritons bien un repos car cette dernière étape n’a pas été facile: des routes ardues, un ravitaillement compliqué, peu ou pas de ressources d’hébergement et quand il y en a, pas de chauffage, pas d’eau courante! Mais nous venons de visiter une région de la Bolivie où la nature a été plus que généreuse en paysages sublimes: vallées ceinturées de volcans, peuplées de lamas et de vigognes, lagunas où s’ébattent des flamants roses, geysers et eaux thermales ici et là, immenses lacs salés à perte de vue, ces fameux Salar qu’on peut voir sur les images satellite de la Bolivie. Nous avons aussi rencontré des gens extraordinaires, parfois bourrus de prime abord mais dès que nous les saluons en espagnol, les sourires s’affichent et la conversation débute. Décidément, le voyage dans ce coin reculé du pays en valait la peine.

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Mais commençons par le début, lorsque nous sommes partis de La Paz (El Alto plus précisément). La sortie de cette ville hyperactive se passe plutôt bien, la route descend légèrement ce qui nous facilite la course avec les collectivos qui nous coupent sans vergogne et au bout d’environ 20 km nous nous retrouvons peu à peu à la campagne. Comble de chance, nous avons une immense piste cyclable à nous tout seul! En effet, la route est en construction et de grands segments fraichement asphaltés sont fermés à la circulation automobile mais pas aux vélos. Il y a bien quelques ponceaux manquants nous obligeant à faire de courtes incursions dans la circulation mais nous en avons vu d’autres, n’est-ce pas?

Fait saillant de cette première journée: nous avons vu le président de Bolivie! Eh! oui! comme nous passions dans le petit village de Calamarca, il y avait grand rassemblement sur le bord de la route. Evo Morales est en campagne électorale et il prononçait un discours devant plusieurs centaines de villageois, la plupart en costume traditionnel. Curieux, nous avons tenté de nous approcher un peu, mais plusieurs soldats armés jusqu’aux dents assuraient un semblant d’ordre et nous les sentions nerveux. Nous n’avons donc pas trop insisté et avons repris la route. La poignée de main et la photo avec le président seront pour une autre fois…


Patacamaya, nous avons dormi dans un petit hôtel glacial et au matin, un gros autobus stationné devant notre chambre a failli nous asphyxier! En effet, à 6 hres, le chauffeur a décidé de « réchauffer » son moteur pendant au moins 20 minutes mais le pot d’échappement de l’énorme véhicule n’était qu’à environ 2 mètres de la porte et de la fenêtre de la chambre, peu étanches. Pas besoin de dire que l’odeur de gaz d’échappement nous enveloppe rapidement! L’antipollution, ici, on connait pas! Nous peinons à faire comprendre au chauffeur de s’éloigner. Méchant réveil!

L’étape suivante est à Callapa, petit village perdu, où nous échappons de justesse à une averse mêlée de grêle. Nous sommes hébergés dans une pièce délabrée de ce qui tient lieu d’hôtel de ville ou plutôt de village. Le « portero » des lieux nous parait un peu louche car il exige que nous partions avant 7 heures, « avant que le maire arrive »…Agirait-il en cachette du patron? En plus, il exige 10 bolivianos pour lui-même en plus des 30 qu’il nous a demandé pour la chambre (pas de lit, pas de salle de bain, pas de douche!) Il ne sera pas trop difficile de quitter cet endroit le lendemain matin!

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La route grimpe maintenant sans merci, mais la récompense, c’est que le paysage devient de plus en plus spectaculaire, nous rappelant même un peu les plus beaux coins de l’Ouest américain. Nous parvenons en fin d’après-midi au sommet d’une passe à plus de 4 000 mètres, où nous dressons le camp entre des formations rocheuses impressionnantes. Une petite pluie fine tambourine sur la tente une partie de la nuit, mais nous sommes bien au chaud dans nos duvets.

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L’étape du lendemain nous amène à Sajama dans le parc national du même nom. Nous devons travailler fort pour arriver au village car à partir de la route principale, c’est sur une piste en très mauvais état que nous pédalons ou du moins tentons de le faire sur 11 km. De grands bouts sont en sable nous obligeant à pousser les vélos de longs moments! Pas facile comme fin de journée quand on a plusieurs kilomètres de montée dans les pattes, mais nous finissons par arriver au village qui nous apparait comme une oasis dans le désert. 

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Nous nous installons dans un hostal sympathique, tout en petites maisonnettes typiques aux toits de chaume et comble de bonheur, on y loue des petites chaufferettes!L’atmosphère du lieu est conviviale et nous y rencontrons plusieurs voyageurs avec qui partager nos histoires autour de bons soupers. Il y a Jérôme et Raphaël, 2 Suisses francophones très sympas, puis la petite famille française de Thibault, Marilou et Misha, installés en Bolivie pour 1 an pour le travail. Ross les accompagne dans leurs recherches en biologie. Il y a aussi un jeune couple allemand en vacances et finalement, des Québécois, Émilie et André, en sabbatique pour 1 an! Nous sommes ravis de pouvoir échanger avec d’autres voyageurs en français. Reprendre sa langue maternelle après presque 2 mois à pratiquer notre espagnol, ça fait du bien!

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Lors de notre première journée à Sajama, nous en profitons aussi pour régler quelques petits problèmes pratiques, comme réparer notre tente. En effet, une des fermetures éclair ne fonctionne plus et nous devons changer la glissière. Nous avons bien les glissières de rechange mais pas les instructions pour faire le changement. Nous pensions les trouver sur internet, mais encore faut-il y avoir accès! Nous partons donc à travers le village à la recherche de cet outil miraculeux duquel nous dépendons peut-être un peu trop, en tout cas ici en Bolivie où cela demeure un luxe rare. Finalement, nous aboutissons au Collegio, une grande école, où Charles commence la conversation avec le directeur qui se fait un plaisir de nous prêter sa clé USB d’accès au web, en plus de se passionner pour notre équipée cycliste. Nous passons finalement tout l’après-midi avec lui et ses collègues professeurs, en plus du concierge, à répondre à leurs multiples questions et à leur montrer nos photos et vidéos. Ils sont fascinés et un des profs veut même télécharger nos vidéos pour les montrer à ses élèves! En plus de nos instructions détaillées pour la réparation de la tente, nous repartons de là avec de bien agréables moments en mémoire. 

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Pour notre 2e journée de congé de vélo, nous avons prévu une excursion dans la vallée, histoire de bien profiter du magnifique cadre de ce parc, au pied du plus haut sommet de Bolivie à 6 520 mètres, le volcan Sajama. Le proprio de l’hostal nous amène d’abord en jeep à la Laguna Huanakota où nous apercevons quelques flamants roses, puis il nous laisse aux Aguas Thermales où nous retrouvons nos amis suisses avec qui nous passons le reste de l’après-midi à nous baigner dans ces eaux chaudes, extrêmement agréables à 4 000 mètres d’altitude où règne la plupart du temps un froid de canard. Et que dire du cadre enchanteur qui nous entoure, tout simplement majestueux! Nous revenons au village à pied en compagnie de nos amis suisses, à travers des champs où broutent les lamas, au pied des impressionnants volcans qui entourent la vallée. Très agréable journée!

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Le lendemain, nous repartons à vélo, par la piste qui retourne à la route principale, et cette fois, elle nous parait moins difficile. Des jambes bien reposées font toute la différence! Après une longue montée en direction de Tambo Quemado, juste avant le Chili, nous bifurquons à gauche sur une petite route de gravier qui longe plus ou moins la frontière marquée par une rangée de volcans. Nous apercevons même un panache de fumée qui sort du cône de l’un d’eux! Nous venons de nous engager dans la partie plus difficile du trajet qui devrait nous amener à Sabaya, petit village pas très loin du premier Salar que nous voulons traverser.

Difficile est presqu’un euphémisme quand on veut décrire la route que nous tentons de pédaler! En effet, il nous semble qu’on vient juste de travailler la route, ce qui nous laisse une surface de gros gravier mouvant. Tant bien que mal, nous arrivons à Chachacomani, sous des nuages menaçants. Pendant que nous nous reposons sur la place, une dame nous interpelle et nous raconte avoir eu une professeure missionnaire québécoise. Elle nous dit que nous pourrions dormir au dessus de la salle communautaire mais qu’il y aura d’autres personnes avec nous…Nous hésitons mais comme il est tôt dans la journée et que le temps est revenu au beau, nous décidons de continuer la route encore un peu pour trouver un endroit où camper. 

En sortant du village, nous apercevons tout à coup la machine qui travaille la route devant nous! On nous a dit que cet entretien se fait à tous les 2 ans à peu près et il faut que ça soit le jour où nous décidons de passer par là!!! Pas de chance! Nous décidons de prendre une piste plus ou moins parallèle dans l’espoir qu’elle soit plus facile, mais nous nous retrouvons dans le sable plus souvent qu’autrement. Encore de longues séances de poussée des vélos! Nous finissons pas nous arrêter camper pas très loin d’un ensemble de petites maisons de pierre où nous ne voyons personne. Cependant, le vent nous fait la vie dure une partie de la nuit. 

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Au petit matin, le propriétaire des maisonnettes s’approche pour nous souhaiter bonne journée et piquer la jasette habituelle. Les Boliviens sont toujours intrigués pas notre voyage et le contact se fait facilement. Il s’éloigne par la suite dans les champs et quelques minutes plus tard, c’est sa soeur qui vient à notre rencontre et quelle n’est pas notre surprise de réaliser que c’est la dame de la veille au village! Quelle coïncidence! Nous sommes arrêtés camper exactement devant la maison de son frère! Segundina nous fait de nouveau la conversation et nous souhaite bonne chance pour notre voyage. 

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Nous en aurons besoin de la chance, car la route est de nouveau extrêmement ardue, sablonneuse à souhait quand ce n’est pas une surface planche-à-laver qui nous brasse la carcasse constamment! Arrivés à Macaya, tout petit bled perdu où se trouve une base militaire, nous sommes abordés par un soldat qui nous invite à entrer sur la base pour manger. Nous pouvons même nous installer dans leur salle à diner. Lui et un collègue nous font la conversation, contents d’avoir une distraction semble-t-il, de la vie sur la base. Ils sont tout fiers de nous montrer le cadavre d’un flamant rose qu’ils vont taxidermiser! Je leur dis que je préfère de loin voir ces beaux volatiles vivants. 

Nous repartons lentement sur notre route difficile et peu après le village, nous longeons une laguna où justement se prélassent ces beaux oiseaux au plumage rose ou blanc. Superbes!

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Nous pensions rejoindre le prochain village mais la fatigue nous oblige à stopper avant. Nous choisissons un emplacement qui semble protégé du vent mais au contraire, en soirée, Éole se déchaîne et le muret semble amplifier les rafales! Nous passons donc une nuit presque blanche à écouter la toile de la tente claquer, en espérant que notre abri résiste aux assauts de ce vent andin en furie. 

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C’est dans un état d’épuisement avancé que nous poussons pratiquement tout le temps nos vélos dans le sable le lendemain! Environ 8 km avant Julo, le prochain village, nous rencontrons un groupe de fermiers dans leur camionnette en train de faire l’inspection de leurs troupeaux. Ils sont très sympathiques, et nous font valoir toutes les merveilles touristiques de leur coin, comme cette laguna derrière une colline, « vraiment pas loin », mais nous sommes tellement fatigués que même la 9e merveille du monde nous laisserait froid! Nous continuons tant bien que mal jusqu’à Julo. Charles est déterminé à mettre fin à notre « misère » comme il dit. Après tout, nous ne sommes pas ici pour gagner un concours de souffrance! Nous essaierons donc de trouver un transport pour terminer les 90 derniers kilomètres de ce trajet jusqu’à Sabaya. C’en est trop, ce sable et ces planches-à- laver nous ont eu!

En entrant au village, nous croisons un des hommes rencontrés plus tôt dans leur camionnette. C’est le proprio de la seule tienda (petit magasin) du coin où nous trouvons un peu de ravitaillement. Nous lui demandons s’il connait quelqu’un pouvant nous amener à Sabaya et quelques heures plus tard, nous voilà organisés pour le lendemain, 5 hres, nous partirons en véhicule 4x4, armes et bagages, pour Sabaya, avec nul autre que le conducteur de la camionnette du matin! En attendant, le proprio de la tienda, aussi fermier, nous invite à prendre une sopa offerte par sa femme. Puis ils nous installent pour la nuit dans la petite salle communautaire attenante à leur église évangélique. Denise est tellement fatiguée qu’elle pousse un roupillon une partie de l’après-midi, affalée sur les matelas confortables qu’on nous a apporté. 

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Levés vers 4h30, assez bien reposés après une nuit calme à l’abri du vent, nous prenons la route dans la noirceur totale. Notre sympathique chauffeur en compagnie du fermier, nous font la conversation et nous expliquent les particularités de la région. Comme nous nous dirigeons plus ou moins sud-est, nous assistons à un superbe lever de soleil sur les montagnes environnantes. Le trajet de 90 km prend un bon 2 hres en véhicule 4x4. En fait, personne ne prend la route principale en planche-à-laver, tellement elle est mauvaise. Les gens roulent hors piste, créant tout un réseau de sentiers plus ou moins carrossables, dans le sable la plupart du temps. Notre chauffeur roulent là-dedans quasi les yeux fermés pendant que nous rebondissons sur la banquette arrière. Nous arrivons sains et saufs à Sabaya, tout contents d’avoir évité au moins 3 autres jours de galère à vélo. Nous trouvons rapidement une petite chambre d’hôtel relativement confortable et nous prenons 2 jours de repos avant de nous rendre au Salar de Coipasa, le premier que nous traverserons. 

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Au départ de Sabaya, nous prenons une piste en direction de Coipasa, petit village bordant le Salar du même nom. Enfin, la chance nous sourit et la surface où nous pédalons se révèle praticable, semblable à de la glaise durçie. Au village de Coipasa, nous trouvons un hébergement rudimentaire attenant à la tienda du coin. Pas d’eau courante, pas de toilettes, pas de chauffage…mais à l’abri du vent! Le proprio est très sympathique et tente de nous donner des indications pour la route vers le Salar, mais comme il est non-voyant, il pointe dans toutes les directions alors nous ne sommes pas trop sûrs de partir du bon côté…

Le lendemain, Charles se fiant à son sens de l’orientation légendaire, nous amène sans problème sur le Salar de Coipasa où nous sommes éblouis par l’immense étendue blanche devant nous! Quelle merveille! L’horizon se dissout au loin créant des illusions d’optique saisissantes: on dirait que les îlots flottent littéralement dans les airs! Nous pédalons avec enthousiasme sur cette surface presque lisse et nous avalons les kilomètres le temps de le dire. Ce soir-là, notre traversée complétée, nous dressons le camp en bordure du Salar. 

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Au petit matin, un froid saisissant nous réveille rapidement au sortir de la tente, avec une lune impressionnante persistant dans le ciel. Nous partons lentement sur une route sablonneuse, puis finalement, nous nous retrouvons encore sur un chemin caillouteux qui monte tranquillement pour traverser une petite chaine de montagnes séparant les deux Salar. Nous peinons à nous rendre à Alcaya, au pied de la plus grosse montée du trajet. Nous décidons de faire étape dans ce village presque à l’abandon, au pied de ruines incas plus ou moins mises en valeur. Nous campons près d’une auberge fermée qui semblait pourtant bien confortable…

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Décidément, nous sommes mis à rude épreuve par le froid car le lendemain, le mercure a chuté en bas de zéro! Cependant, nous nous réchauffons rapidement en attaquant la longue montée caillouteuse vers Salinas. Découragés de devoir pousser les vélos encore une fois, nous nous arrêtons et…miracle! une camionnette de dimension parfaite pour embarquer deux vélos et deux cyclistes s’arrête à notre signal. Hop! nous voilà debout dans la boite arrière, adossés à la cabine, tenant nos vélos tant bien que mal, et on file vers Salinas à toute vitesse! Quelle route! Une montée suivie d’une descente spectaculaire sur 7 kilomètres! Et tout ça sur une surface de roches en planche-à-laver! Nous nous demandons comment ils font pour conduire aussi vite sur des surfaces pareilles. Nous arrivons sains et saufs à Salinas où nous reprenons la route cette fois en direction de Tahua, porte d’entrée sur le fameux Salar d’Uyuni. 

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La première partie du trajet se déroule plutôt bien, sur une surface dure, assez lisse. Mais décidément on n’en sort pas, encore une fois, nous arrivons à une section caillouteuse et cette fois, pas de camionnette en vue. Nous montons progressivement avant de redescendre vers Jirira, petit village près du Salar. Fatigués et secoués, les mains engourdies de tenir fermement les guidons, nous espérons trouver quelqu’un pour nous amener à Tahua, 28 km plus loin quand nous apprenons qu’il y a un hôtel au village et qu’il est parfaitement possible d’accéder au Salar d’Uyuni à partir d’ici! Le fameux hôtel sert surtout aux tours organisés mais nous obtenons une chambre tout à fait confortable avec en prime, une douche chaude!

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Le lendemain, nous nous élançons enfin sur le mythique Salar de Uyuni, immense lac de sel. Nous en rêvions depuis longtemps et nous y voilà, à filer vers l’Isla Incahuasi, petit îlot à une quarantaine de kilomètres, au coeur du Salar. Véritable petite station touristique, l’île accueille les milliers de visiteurs qui s’y rendent en jeep via des tours organisés. Le guide de l’endroit nous dit que nous pouvons camper devant le kiosque d’accueil à l’abri du vent, car tout le monde s’en va vers 18 hres…enfin, les touristes, car ils restent tout de même le personnel. Nous pensions que tout serait calme mais une génératrice fait un bruit d’enfer jusqu’à 21h30, puis c’est le concert des chiens qui jappent à qui mieux mieux une partie de la nuit. Finalement, à 6 hres, les premiers touristes arrivent! 

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On ne peut pas dire que nous repartons reposés après une nuit aussi mouvementée mais heureusement, un bon vent de dos nous permet de franchir aisément les 70 km qui reste pour finir la traversée du Salar. Les vélos roulent en douceur sur les nombreuses pistes durcies par les jeeps et le paysage surréaliste nous en met plein la vue!Cependant, une fois revenue sur la terre ferme si l’on peut dire, nous retrouvons de nouveau des conditions impossibles puisque la route est en construction! Sable, gravier, multiples déviations, c’est donc dans une camionnette que nous terminons les derniers 15 km pour arriver à Uyuni. Décidément, on ne l’a pas eu facile comme on dit, et c’est avec un grand soulagement que nous débarquons devant l’hôtel La Magia de Uyuni pour prendre possession d’une chambre douillette où nous renouons avec un peu de confort. 

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Avouons-le, avec le recul, nous sommes fiers du trajet accompli! Ce type de voyage nous oblige à utiliser toutes nos ressources de débrouillardise et nous pouvons dire que nous avons relevé tous les défis de belle façon. Plus rien ne nous fait peur…ou presque! 

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Cela dit, nous avons dépensé énormément d’énergie ces dernières semaines et nous comptons bien prendre le temps de récupérer avant de nous lancer dans la prochaine étape. Il nous reste environ 300 km de route (ou pistes!) à faire en Bolivie avant de rejoindre la frontière du 3e pays que nous visiterons, l’Argentine et ses immenses pampas! 
À suivre…